Dua Perusahaan Berlomba Lakukan Pendaratan Bulan Pertama AS Sejak Misi Apollo pada 1972

China dan dan India berhasil mendarat di Bulan, sementara Rusia, Jepang, dan Israel hanya berakhir di tumpukan sampah bulan.

Saat ini dua perusahaan swasta sedang berusaha untuk membawa kembali Amerika Serikat (AS) ke dalam dunia antariksa, lebih dari lima dekade setelah program Apollo berakhir.

Hal tersebut merupakan bagian dari upaya yang didukung NASA untuk memulai pengiriman komersial ke Bulan, karena badan antariksa tersebut tengah fokus untuk membawa astronaut kembali ke sana.

Teknologi Astrobotik Pittsburgh menjadi perusahaan pertama yang ikut dalam rencana peluncuran pendarat pada Senin (7/1). Mereka akan menggunakan roket baru, Vulcan dari United Launch Alliance. Mesin Intuitif Houston bertujuan untuk meluncurkan wahana pendarat pada pertengahan Februari, melakukan penerbangan dengan SpaceX.

Lalu ada Jepang, yang akan mencoba melakukan pendaratan dalam dua minggu. Pendarat Badan Antariksa Jepang dengan dua wahana penjelajah seukuran mainan memiliki awal yang baik, berbagi peluncuran pada September dengan teleskop sinar-X yang tetap berada di orbit mengelilingi Bumi.

Astraut Apollo 11 Neil Armstrong, kanan, berjalan dengan susah payah melintasi permukaan Bulan. (Foto: AP)

Jika berhasil, Jepang akan menjadi negara kelima yang melakukan pendaratan di Bulan. Rusia dan AS melakukannya berulang kali pada 1960an dan 70an. China berhasil mendarat tiga kali dalam satu dekade terakhir – termasuk di sisi terjauh Bulan – dan akan kembali ke sisi terjauh bulan pada akhir tahun ini untuk membawa kembali sampel Bulan. Dan pada musim panas lalu, India melakukannya. Hanya AS yang pernah mengirim astronaut ke Bulan.

Mendarat tanpa merusak bukanlah hal yang mudah. Hampir tidak ada atmosfer yang memperlambat pesawat ruang angkasa, dan parasut jelas tidak akan berfungsi. Artinya, pendarat harus turun menggunakan pendorong, sambil melewati tebing dan kawah berbahaya.

Perusahaan milik jutawan Jepang, ispace, mengalami pendaratan darurat di Bulan pada April lalu, diikuti oleh pendaratan darurat Rusia pada Agustus. India sukses melakukan pendaratan beberapa hari kemudian di dekat wilayah kutub selatan. Pendaratan tersebut merupakan percobaan kedua yang dilakukan oleh India setelah jatuh pada 2019. Sebuah organisasi nirlaba Israel juga mengalami kecelakaan pada 2019.

AS belum pernah melakukan pendaratan di Bulan sejak Gene Cernan dan Harrison Schmitt dari Apollo 17, yang terakhir dari 12 penjelajah bulan, pada Desember 1972.

Mesin Astrobotik dan Intuitif tidak hanya ingin mengakhiri paceklik pendaratan Bulan AS, mereka juga bersaing untuk berebut gelar sebagai entitas swasta pertama yang mendarat di Bulan dengan lancar.

Meskipun peluncurannya terlambat, Mesin Intuitif memiliki tembakan yang lebih cepat dan lebih langsung dan akan mendarat dalam waktu seminggu setelah lepas landas. Astrobotic memerlukan waktu dua minggu untuk sampai ke Bulan dan satu bulan lagi di orbit Bulan, sebelum pendaratan dilakukan pada 23 Februari.

“Ini akan menjadi perjalanan yang sangat, sangat seru,” ujar kepala eksekutif Astrobotic, John Thornton.

Rekannya di Intuitive Machines, Steve Altemus, mengatakan perlombaan antariksa “lebih berkaitan dengan geopolitik, ke mana arah China, ke mana arah seluruh dunia.” Artinya, “Kami tentu ingin menjadi yang pertama.”

Kedua perusahaan sudah bersaing ketat sejak masing-masing menerima hampir $80 juta pada 2019 di bawah program NASA untuk mengembangkan layanan pengiriman ke Bulan. Empat belas perusahaan kini terikat kontrak dengan NASA. [ah/ft]

Sumber: www.voaindonesia.com